Hora de aventuras con Fernando de Magallanes

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¿Habéis visto alguna de esas películas de ciencia-ficción, donde una nave espacial surca el espacio más profundo en busca de nuevos planetas? Sí, ya sé que eso suena a argumento de serie/película de la franquicia Star Trek. Pero eso no es nada que la realidad y la Historia no puedan igualar.

Hoy nos remontamos un poco más en el tiempo, para viajar junto a uno de los personajes más importantes de la Historia europea: Fernando de Magallanes, junto con el Elcano, primer circunnavegante del mundo.

Este artículo es parte de la serie "La Ruta de los Gigantes", que recorre cuatro ciudades del Minho portugués para repasar las aventuras de cuatro personajes muy relevantes en la Historia de Portugal. Aquí puedes leer el resto de las entradas.

No hay que irse muy lejos de casa para descubrir vidas llenas de aventuras y viajes. Por eso, apenas nos vamos a mover 5 kilómetros del lugar donde estoy escribiendo este artículo. A esa distancia es donde está Ponte da Barca, "el pueblo de al lado" de Arcos. Hoy en día Ponte da Barca tiene 12.000 habitantes, y el puente que le da nombre es su símbolo.

Pero hace más de 500 años, en 1480, aquí nació Fernando (o Hernando, o Fernão para los portugueses) de Magallanes, el famoso navegante que lanzó a dar la vuelta al mundo. Eso es lo que se dice por aquí, porque hay tres lugares más en el norte de Portugal que se disputan ser la cuna de este navegante: Sabrosa, Vila Nova de Gaia y Oporto. 

Los libros dicen que Magallanes era de buena familia; así que tuvo una buena educación (fue paje real), y no tuvo que trabajar mucho. Cuando fue un poco mayor, con veinticinco primaveras, decidió salir a ver mundo y alistarse en la Armada de la India, dispuesto a vivir una aventura.


Y vaya si lo hizo: allí, lejos de cualquier lugar, defendió el pabellón de Portugal para imponer su soberanía en las Indias. Se puede seguir su trayectoria por las batallas en las que participó, y que fueron decisivas para que Portugal consolidara su poder en la zona. Por ejemplo, su actuación en la primera expedición a Malaca, donde fueron emboscados, le valió le valió honores y ascensos.

Imaginadle desembarcando allí, por primera vez, como tuvo que hacer él. Llegar a un mundo totalmente nuevo y diferente para un occidental como él. Donde cualquier posibilidad de refuerzo o reemplazo era muy difícil, donde las comunicaciones eran casi imposibles y tardaban meses en completarse. Estaba(n) solo(s). La rapidez con la que se percató del complot fue fundamental para la huida, salvando la vida de gran parte de la expedición.

Años después, cansado de navegar y luchar en las Indias, pero con una buena posición en la Armada y algo de dinero en el banco (o donde quisiera que pusieran el oro en la época), emprendió el camino a casa. Pero fijáos como son las cosas, con todos los servicios prestados a la corona portuguesa, nuestro amigo Magallanes acabó su vida sirviendo a los reyes de Castilla. Unos asuntos de comercio algo turbios con los musulmanes le obligaron a retirarse de la vida pública en 1515.

El retiro le sirvió se dio cuenta de que podía tocar un poco las narices a Portugal. Encontró unas islas, las Molucas, que Portugal quería, pero que estaban en la mitad española del mundo, concedida por el Tratado de Tordesillas. Pero para que España llegara a ellas había de encontrar un recorrido que no atravesara los mares controlados por Portugal. Un paso del Atlántico sur al Pacífico. El proyecto encantó al rey Carlos I de España, y todo se puso en marcha.

En agosto de 1519 la expedición, compuesta por 5 naves, zarpaba desde Sevilla camino a lo desconocido, literalmente. Vieron mundo, pero no se dedicaron a hacer turismo, precisamente. Tras  parar en Canarias, siguieron los pasos de Colón. Avistaron tierra en Brasil, y recorrieron sus costas, buscando el paso deseado. Hasta se adentraron en el río de la Plata, sin saber que es el río con el estuario más grande del mundo.



Desanimados, se decidieron a invernar en la Patagonia, tras casi un año de travesía. Allí, los capitanes, pensando que habían fracasado en su propósito, hartos del frío y del racionamiento de la comida, decidieron rebelarse. Dos de ellos fueron condenados a muerte, mientas que una nave, sublevada, volvió por su cuenta a España.

Tres de las cinco naves siguieron el camino, rumbo a la Tierra de Fuego. Como pudieron, yendo y viniendo para localizar los pasos adecuados para las naves, atravesaron el complicado estrecho de Magallanes -que en aquel momento aún no se llamaba así. En noviembre de 1520 cumplieron la primera de las tareas: Magallanes y su escuadra fueron los primeros occidentales en navegar el Mar del Sur.

Pero no iban a ser todo alegrías. Magallanes no contaba con que el Pacífico Sur no tuviera prácticamente islas, y lo pasaron muy mal para llegar al otro lado. Tardaron casi cuatro meses, con una tripulación atacada por la enfermedad, la sed y el hambre. Cuando llegaron al extremo oriental, en marzo de 1521, se encontraron con las Marianas, donde se pudieron aprovisionar de agua y comida.

Con el estómago lleno y el ánimo renovado, siguieron el viaje. Magallanes seguía marcando hitos: su expedición fue la primera en llegar a Filipinas, apenas unas semanas después. Y aunque quisieron tener una buena relación con los nativos, intentando convertirles al cristianismo por las buenas, no les salió muy bien la jugada. 

En un intento por ser diplomático, Magallanes murió intentando capturar a jefes tribales, rivales de los "amigos" a los que quería convencer. No fue una muerte honrosa, pues murió por haber subestimado la fuerza de su enemigo. Ellos eran unos mil, los españoles sólo 50, aunque provistos de armas de fuego, eso sí. Era abril de 1521, y ya se había completado más de la mitad de la primera vuelta al mundo.



Tras la muerte de Magallanes, la expedición siguió su curso, con un nuevo capitán. Tras algunas desventuras más, como banquetes trampa, las naves llegaron a su destino: las Molucas, Islas de las Especias, hoy Indonesia. El viaje había sido un éxito, competándose todos los objetivos: reclamar esas islas como posesión española y encontrar una ruta que les permitiera evitar a los portugueses.

Pero os estaréis preguntando, ¿qué demonios había aquí, al otro lado del mundo, para que fueran tan importantes? Las especias y la posibilidad de mercadear con ellas. De hecho, eran tan valiosas, que las especias que trajeron de vuelta los españoles valían 5 veces el coste total de la expedición. No es de extrañar que la posesión de estas islas llevara a la batalla a España, Portugal, Reino Unido y Países Bajos. Allí, en mitad de ninguna parte, se mataban unos a otros.

La expedición continuó, ahora con el objetivo de volver a casa. La gloria final recayó en Juan Sebastián Elcano, que evitó a los portugueses y consiguió regresar con el resto de la escuadra a casa. La nave Victoria, la única que volvió, puesto que el resto habían sido hundidas o regresaron siguiendo otros caminos, atracó en Sevilla en agosto de 1522, 3 años después de partir.

Magallanes fue un aventurero de raza. Nada le echaba para atrás, tenía una convicción de hierro, y siempre continuó hacia delante, incluso cuando todo se ponía en contra. Murió sin completar uno de sus objetivos, pero abrió la puerta al mundo que conocimos hoy en día. Por otro lado, demostró que la Tierra era finita, pero con una inmensidad en la que hoy en día también podemos perdernos.

Imágenes |
  1. Fernando de Magallanes. Chacopino. 1949.
  2. Vasco da Gama llegando a la India en 1497. Alfredo Roque Gameiro (1864-1935). Biblioteca Nacional de Portugal.
  3. Estrecho de Magallanes. Mapa de Jóducus Hondius. 1606.
  4. Nao Victoria. Hortelious. 1590.
  5. Mapa: primera circunnavegación del mundo. Armando Martín. 2011.

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Adventure Time with Ferdinand Magellan


Have you seen any of those sci-fi movies where a spacecraft sails the deep space in search of new planets? Yes, I know that sounds a string argument from movie franchise Star Trek. But that isn't the reality and history can not match.

Today we go back a little in time to travel with one of the most important figures in European history: Ferdinand Magellan, along with Elcano, first circumnavigator of the world.

This article is part of the series "The giant's road", in which we'll run through four cities of the Portuguese Minho to review the adventures of four very important figures in the history of Portugal. Here you can read the rest of the entries.

The thing is there is no need to go far from home to find a life full of adventure and travel. We will just move five kilometers from where I am writing this article right now. At that distance is Ponte da Barca, "the town next door" to us, Arcos. Today Ponte da Barca has 12,000 inhabitants, and the bridge that gives its name to the town is its symbol.

More than 500 years ago, in 1480, Ferdinand (or Fernando, or for Portuguese, Fernão) Magellan, the famous navigator who threw to circumnavigate the world, was born here. At least, that's what people says arround this area, because there are three more places in northern Portugal which also claim to be the birthplace of the navigator: Sabrosa, Vila Nova de Gaia and Porto.

The books say that Magellan was from a good family; so he had a good education (he was royal page-boy), and he doesn't have to work hard. Years later, when he was a little older, he decided to go see the world and enlist in the Indian Navy, ready to live an adventure.


And he did: there, far from anywhere, he defended the Portugal “rights” to impose its sovereignty in India. You can follow his journey through the battles in which he participated, and were decisive for Portugal to consolidate their power in the area. For example, his performance in the first expedition to Malacca, where they were ambushed, earned him earned him honors and promotions.

Picture him landed there for the first time, as he had to do it. Reach an entirely new and different world to a westerner like him. Where any possibility of reinforcement or replacement very difficult, where communications were almost impossible and it took months to complete them. He was alone. The speed with which he detected the plot was essential for the flight, saving the almost all lives of the expedition.

Years later, tired of sailing and fighting in India, but with a good position in the Navy and some money in the bank (or wherever they save the gold at that time), he made his way home. But how things are, with all the services to the Portuguese crown, our friend Magellan ended his life serving the kings of Castile. Shady trade issues with Muslims forced him to retire from public life in 1515.

Retirement served him realize he could play with Portugal. He found some islands, the Moluccas, which Portugal wanted, but they were in the Spanish “half of the world”, granted by the Treaty of Tordesillas. But for Spain came to them, they had to find a route that doesn't go through the seas controlled by Portugal. A pass from South Atlantic Ocean to the Pacific. The project convinced the king Carlos I of Spain, and it all started.

In August 1519 the expedition, consisting of 5 ships, sailed from Seville road to the unknown, literally. They saw the world, but did not engage in sightseeing, precisely. After stopping in the Canary Islands, they followed in the footsteps of Columbus. They landfall in Brazil, and toured its shores, seeking the desired pass. They even went into the Rio de la Plata, unaware that this river is the world's largest estuary.


Discouraged, they decided to stay in Patagonia during, after nearly a year of passage. There, the captains, thinking they had failed in their purpose, fed up with the cold and food rationing, decided to rebel. They failed, and two of them were sentenced to death, while a rebellious returned on their own to Spain.

Three of the five ships followed the path toward Tierra del Fuego. As they could, back and forth to find the right passes for the big ships they had, they get to cross the complicated Strait of Magellan, which at that time still was not called that. This means that November 1520 they fulfilled the first task: Magellan and his squad were the first Westerners to sail the South Sea or Pacific Ocean.

But they would not be all joy. Magellan did not expect that the South Pacific had almost no islands, and they had a hard time to reach the other side. They need nearly four months, while its crew was attacked by the disease, thirst and hunger. Finally, they reached the eastern end, in March 1521, they found the Marianas, where they could stock up on food and water.

With a full stomach and renewed spirit, they continued the journey. Magellan followed setting milestones: his expedition was the first to reach the Philippines, just weeks later. There, they tried to have a good relationship with the natives, trying to convert them to Christianity for good, but it did not work out very well...

In an attempt to be diplomatic, Magellan died trying to capture a tribal chief, rival of the "friends" who wanted to convince. It wasn't an honorable death, as he died for underestimating the strength of the enemy. They were a few thousand, while Spaniards only 50, although provided with firearms. It was April 1521, and had already completed more than half of the first round the world.


After the death of Magellan, the expedition ran its course, with a new captain. After some more misfortunes such as trap dinners (set by the tribes they were finding), the ships reached their destination: the Moluccas, the Spice Islands, now Indonesia. The trip had been a success, with all objectives fulfilled: claim those islands as Spanish possession and find a new way that would allow Spaniards to avoid the Portuguese.

But you might be wondering, what the hell was here, in the another side of the world, that it was so important? Spices. And the possibility to market them. In fact, they were so valuable, that the spices the Spanish brought back were worth 5 times the total cost of the expedition. It is not surprising that the possession of these islands take the battle to Spain, Portugal, United Kingdom and the Netherlands. There, in the middle of nowhere, for money and power.

The expedition continued, now with the goal of returning home. The ultimate glory fell to Juan Sebastian Elcano, who avoided the Portuguese and made it back to the rest of the squad home. The Victory, the only ship who returned, since the rest were sunk or returned following other paths, docked in Seville in August 1522, three years after leaving.

Magellan was from an adventurous race. Nothing backed him down, he had an iron conviction, and always went forward, even when everything was turned against them. He died without completing one of their goals, but opened the door to the world we met today. On the other hand, it proved that the earth was finite, but with a wealth where today also we can get lost.

Images |
  1. Fernando de Magallanes. Chacopino. 1949.
  2. Vasco da Gama arriving to India in 1497. Alfredo Roque Gameiro (1864-1935). National Library of Portugal
  3. Magellan Strait. Map, Jóducus Hondius. 1606.
  4. Nao Victoria. Hortelious. 1590.
  5. Map: first world circunnavegation. Armando Martín. 2011.

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